domingo, 16 de octubre de 2016

2014 UZ224: Otro candidato a planeta enano.

Recreación de 2014 UZ224.
(Fuente: www.nasa.gov)
Otro cuerpo más que se puede sumar a la lista de planetas enanos. Su nombre es 2014 UZ224 y, aunque no está confirmado del todo, se convertiría en un familiar de Plutón. Se trata de uno de los cuerpos más alejados del Sistema Solar descubiertos hasta la fecha, ya que tarda unos 1.100 años en dar la vuelta al Sol. Como casi todos los planetas enanos, a excepción de Ceres y Plutón, este cuerpo se encuentra dentro del Cinturón de Kuiper, a una distancia de 13.800 millones de kilómetros.

Sin embargo, ya teníamos constancia de este cuerpo, pero ¿por qué la noticia sale ahora?
Especificando, este cuerpo acaba de ser confirmado, no descubierto. En 2014, un equipo de científicos de la Universidad de Michigan dirigidos por David Gerdes, halló la presencia de 2014 UZ224 mediante un instrumento llamado Dark Energy Camera, que como su nombre indica, estudia la expansión del Universo. Para aquellos que no sepan en qué consiste la energía oscura, vamos a explicarlo un poco por encima. Actualmente el Universo se está expandiendo. Con el tiempo, la gravedad debería haber vencido a la aceleración del inicio y provocar que el Cosmos empezase a encogerse o al menos a desacelerar. Sin embargo, el Universo actualmente se está expandiendo a mayor velocidad y los científicos no saben el porqué. Por ello, decidieron que debería haber una energía que lo impulsaba a expanderse y, como no la detectaban, la llamaron energía oscura. Esta sería la explicación del término por encima sin meterse demasiado en materia. Pero volvamos al tema que nos interesa,

La Unión Astronómica Internacional (UAI) ha confirmado la existencia de este planeta, un cuerpo que orbita dos veces más lejos que Plutón del Sol y tiene un diámetro de apenas 530 kilómetros, es decir, una cuarta parte más pequeño que el primer planeta enano. Y probablemente 2014 UZ224 no será el último, ya que los astrónomos sospechan que hay al menos otros cien cuerpos de estas características a la espera de ser descubiertos. De todos modos, la pertenencia de este cuerpo al grupo de los planetas enanos no está todavía del todo clara, ya que la UAI se ha negado a presentárselo a la familia. Habrá que esperar.

martes, 11 de octubre de 2016

Una historia de amor por Saturno: Cassini y Huygens.

Arriba: Cassini.
Abajo: Huygens.
Los Cassini y Huygens de los que vamos a hablar en esta entrada no es la sonda y el módulo de la NASA y la ESA, respectivamente, sino los científicos que en su tiempo revolucionaron algunos campos de la ciencia. Además, vamos a analizar que tienen que ver estos dos científicos en común para que la misión que estudia Saturno tenga sus nombres, Cassini-Huygens.

Primero vamos a hablar de Cassini. Su nombre completo fue Giovanni Cassini, nacido en la República de Génova el 8 de junio de 1625. 81 años más tarde muere en París el 14 de septiembre. Durante su infancia siempre mostró interés por el cielo y los planetas, y esa afición lo convirtió en uno de los mejores astrónomos de la época. Fue director del Observatorio de París y miembro de la Academia de las Ciencias de Francia. Cassini permanecería como director de esta institución el resto de su vida. Tras años observando el cielo y realizando importantes descubrimientos, Cassini murió completamente ciego dejando un legado que hoy las grandes agencias espaciales recuerdan a través de la misión homónima.

La sonda Cassini ha dedicado estos últimos 12 años de misión ha estudiar el gigante de los anillos y muchas de sus lunas. Y como toda misión que hacen las agencias, el nombre no se elige al boleo. Giovanni Cassini pasó gran parte de su carrera profesional estudiando el planeta Saturno. Quién sabe si por sus anillos o por ser el segundo planeta más grande del Sistema Solar o por otras cosas, pero lo cierto es que Giovanni centró su estudio en ese fascinante cuerpo. En 1675 descubrió las divisiones entre los anillos que hoy llevan su nombre y también encontró cuatro lunas: Jápeto, Rea, Dione y Tetis. Hoy en día, se sospecha que Dione tiene un océano líquido bajo su superficie. Todo este grupo pertenece a la familia de satélites medianos heladas, por lo que existe la posibilidad de que todas las lunas descubiertas por Cassini también tengan un mar subterráneo. Sin embargo, estos no fueron sus únicos proyectos: midió la distancia entre la Tierra y la Luna (Unidad Astronómica Internacional) y sólo se equivocó por un 7%, observó el movimiento de los cometas y el movimiento aparente del Sol, calculó la distancia a la que se encuentra Marte, entre otros muchos estudios. Cassini entregó su vida y su vista al estudio de nuestro Sistema Solar y, a día de hoy, no se le reconoce como debería. Hay que admitir que en la actualidad su nombre suena de algo debido a la misión que estudia Saturno, pero si no llega a ser por eso, quizás nadie oiría hablar de él. Puede ser que haya quedado un poco eclipsado por otros científicos de su época, tales como Isaac Newton, Robert Boyle o Robert Hooke, entre otros, pero a pesar de todo, en el campo de la astronomía se le considera uno de los mejores astrónomos observacionales de la Historia.

lunes, 10 de octubre de 2016

Telescopio Kepler: Imágenes inéditas del cometa "Chury", el objetivo de Rosetta.

Hace unas semanas, la misión Rosetta terminó para siempre. La sonda de la Agencia Espacial Europea se estrelló contra el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, su objeto de estudio durante dos años. La última imagen que obtuvimos de este cuerpo fue una fotografía tomada a nada más que 20 metros sobre la superficie del cometa. Pero hoy tenemos una nueva.
Imágenes obtenidas por el telescopio Kepler.
(Fuente: www.nasa.gov)

El telescopio Kepler, uno de los telescopios más conocidos (pero no pertenece a al club de los cuatro grandes), se dedica a explorar el Universo en busca de nuevos exoplanetas. Si el Telescopio Espacial Hubble es el cazador de estrellas (dentro de las muchas misiones que lleva a cabo), el Kepler es el cazador de exoplanetas. Este instrumento está en funcionamiento desde el 6 de mayo de 2009, cuando fue lanzado por la NASA desde Cabo Cañaveral. El objetivo de Kepler es observar simultáneamente un total de 150.000 estrellas cada 30 minutos, en busca de posibles tránsitos de planetas. El tránsito es detectado mediante una disminución del brillo de la estrella. Sin embargo, hoy el telescopio Kepler nos trae una animación del cometa "Chury".

domingo, 9 de octubre de 2016

Telescopio Hubble: Un cañón estelar en plena acción.

Recreación del cañón estelar.
(Fuente: www.nasa.gov)
El Universo nunca dejará de sorprendernos. El último hallazgo es un cañón estelar. Cuando oímos algo así, lo que normalmente nos imaginamos es una gran estructura alienígena que usa el potencial de las estrellas que tiene cerca para alimentar su disparo, tal como el que aparece en la última película de Star Wars. Y hasta aquí puedo leer, no vaya a ser que me acusen de hacer spoilers.

Sin embargo, el protagonista de hoy es uno muy diferente. Se trata de un sistema binario llamado Hydrae V, formado por dos estrellas, una gigante roja y otra cuya identidad no ha sido revelada a los científicos. Ambas se encuentran en la constelación Hydra y están consideradas como estrellas de carbono. La gigante roja, como ya hemos explicado en anteriores entradas, es una estrella supermasiva en el final de sus días. Poco a poco, este tipo de astro va liberando el material que la envuelve para formar una nebulosa. Una vez que haya acabado con todo, existen dos opciones. O la estrella se comprime hasta una densidad estable y se convierte en una estrella de neutrones o esta pierde el control sobre su densidad y se convierte en uno de los objetos más fascinantes del Cosmos, un agujero negro. Pero para todo esto todavía falta tiempo. Actualmente, este cuerpo se encuentra formando la nebulosa, gracias a las balas de cañón que dispara. ¿Cómo ocurre este fenómeno?

miércoles, 5 de octubre de 2016

Dione, otra luna con un océano subterráneo.

Parece broma, pero nada más lejos de la realidad. Lo más probable es que Dione tenga un océano bajo su superficie. Este cuerpo se uniría a la lista cada vez más larga que forman satélites como Europa (Júpiter), Encélado (Saturno), Ceres (planeta enano del Cinturón de asteroides) y posiblemente Plutón. Pero vayamos por partes, ¿qué es Dione?
Dione con Encélado al fondo.
(Fuente: www.nasa.gov)

Dione es un satélite de Saturno descubierto por Giovanni Cassini en 1684. Cassini seguramente os sonará de algo, ya que es la sonda que actualmente está estudiando Saturno y sus alrededores, además de ser la responsable de este descubrimiento. Se trata de una de las principales lunas del gigante de los anillos y pertenece a la especie de lunas medianas heladas, debido a la corteza de hielo que tienen en su interior. Dentro de esta familia encontramos satélites como la propia Dione, Encélado, Mimas, Tetis, Rea... Su superficie está llena de numerosos cráteres provocados por meteoritos y fue fotografiada por primero vez por la sonda Voyager 1.

martes, 4 de octubre de 2016

WASP-12b, un infierno cósmico.

Recreación de WASP-12b orbitando alrededor de su estrella.
(Fuente: www.wikipedia.org)
Hace unos días hablamos del planeta más viejo del Cosmos, Matusalén, y hoy vamos a hablar del planeta más caliente. Se trata de un exoplaneta llamado WASP-12b y los científicos piensan que puede alcanzar los 2250 grados Celsius. Hay que indicar que el Sol tiene una temperatura superficial de 5.500 grados aproximadamente. El exoplaneta se encuentra a 870 años luz de distancia con una magnitud aparente de 11,7.

La comunidad científica, según los datos obtenidos, piensa que puede ser un planeta gaseoso similar a Júpiter. Debido a su temperatura, se le considera un Júpiter caliente. El exoplaneta orbita a una distancia equivalente al 2,1% de la distancia entre la Tierra y el Sol de su estrella, WASP-12. Según los cálculos, este planeta tendría más forma de pelota de rugby que de balón de fútbol, ya que las fuerzas de marea de la estrella son tan fuertes que provocan este efecto. A la Tierra le ocurre un fenómeno similar pero de menor intensidad, por lo que sólo sufre un pequeño achatamiento por ambos polos. Sin embargo, este no es el único efecto que tiene el orbitar tan cerca de su estrella. Cada segundo que pasa, WASP-12b pierde unos 6 mil millones de toneladas de gas, por lo que dentro de 10 millones de años este planeta será totalmente destruido por su estrella, la principal responsable de su asesinato. Pero para ver este espectacular fenómeno, tendremos que esperar 750 años más, ya que es lo que tardará la luz en llegar hasta nosotros. Todo el material que pierda el planeta será absorbido por la estrella formando una espiral alrededor de esta, donde, según los científicos, también habría un planeta rocoso similar a la Tierra.

lunes, 3 de octubre de 2016

NGC 24, una galaxia del lado oscuro.

Fotografía de la galaxia NGC 24 tomada por el Hubble.
(Fuente: www.nasa.gov)
Antes de empezar me gustaría dar las gracias a todos aquellos que han apoyado a 100ceros para que hoy sea el 13º blog de educación y ciencia en los Premios Bitácoras. Por ahora, esta clasificación es parcial, lo que significa que la competición continúa. No es nuestra mejor posición (hace dos años empezamos el 11º), pero desde luego es mucho mejor que la del año pasado. Esta posición es un gran logro, nunca pensé que íbamos a tener un blog "importante" y todo gracias a vuestro apoyo. Gracias a todos aquellos que se han molestado en entrar en la página web de los premios y darle a votar, un gesto tan sencillo y a la vez tan grande. Muchísimas gracias. Ahora toca seguir votando. A lo que no lo habéis hecho, ¿a qué esperáis? Y a los que sí, ¿por qué no nos ayudáis a conseguir más votos? Un RT en Twitter, un compartir en Facebook o en Google +... ¡hay tantas maneras! De nuevo, muchas gracias.

Y ahora empecemos con la entrada. Hace unos días, comentamos que en el cúmulo de Pandora se escondía una gran cantidad de materia oscura. Pues hoy la NASA ha publicado otro posible hallazgo. Se trata de la galaxia NGC 24, un fabulosa galaxia en espiral que hemos podido ver gracias a una imagen de la agencia espacial americana. ¿Y quién es el fotógrafo? Claro está, el de siempre, el Telescopio Espacial Hubble. Ya sé que me repito, pero esta misión pasará a la historia de la astronomía; por no decir que, cuando se acabe, la lloraremos mucho más que Rosetta o Messenger (al menos en mi opinión, basándome en los descubrimientos de estos 26 años).

domingo, 2 de octubre de 2016

Matusalén, el planeta más viejo del Cosmos.

Como indicamos en el título, hoy vamos a hablar del planeta más viejo del Cosmos. Por ahora este título es provisional, ya que la exploración y búsqueda de exoplanetas continúa y no sabemos qué podemos encontrar en las profundidades del Universo. Su nombre, aunque sea extraoficial, es Matusalén y no es por nada. Este cuerpo tiene 12.400 millones de años, sólo 1000 millones menos que el Universo.
 Recreación artística de Matusalén orbitando el sistema binario.
(Fuente: www.wikipedia.org)

Antes de seguir hablando sobre Matusalén, vamos a averiguar cómo es su hogar. El planeta orbita un sistema binario, igual que lo hace el último exoplaneta descubierto hasta la fecha, del cual ya hablamos en el blog. En este caso, los cuerpos estelares son una enana blanca y un púlsar. Ambos, al igual que el planeta, son objetos muy viejos, ya que las estrellas toman esa forma cuando han acabado con casi todo su combustible. Primero, la enana blanca. Este cuerpo, en el pasado, fue una estrella de masa similar al Sol. Cuando el astro consumió todo el hidrógeno de su interior, este comenzó a agotar las existencias de helio creadas. (Recordemos que las estrellas brillan gracias a la energía liberada por la fusión de dos átomos de hidrógeno que se convierten en uno de helio). Por ello, a lo largo de su vida, la estrella va almacenando helio que posteriormente consumirá para convertirse en una gigante roja. Una vez que este tipo de estrella termine con el helio, liberará parte de su masa para convertirla en una nebulosa. En el centro de la nebulosa y en lugar ocupado anteriormente por la gigante roja brillará la enana blanca.